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Subjunctive Mood

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Subjunctive I

This conjugational pattern is also called the present subjunctive, because verbs conjugated in this pattern resemble the present-tense conjugation. But the conjugational endings in subjunctive I are somewhat different from the present-tense conjugation. The subjunctive I conjugational endings are -e, -est, -e, -en, -et, and -en. Let’s look at some example verbs conjugated in subjunctive I.

              fragen (ask)     fahren (drive)     bekommen (receive)    anstellen (employ)
ich        frage                 fahre                   bekomme                    stelle an
du        fragest               fahrest                bekommest                 stellest an
er         frage                 fahre                    bekomme                    stelle an
wir      fragen               fahren                  bekommen                  stellen an
ihr       fraget                fahret                   bekommet                   stellet an
sie       fragen                fahren                 bekommen                   stellen an

You will notice no difference in the conjugations of regular or irregular verbs or in the conjugations of verbs with prefixes. This is true with an overwhelming number of verbs. Let’s take a special look at modal auxiliaries. Their subjunctive I conjugation is derived from the infinitive.

             dürfen (may)          können (can)        mögen (like)         wollen (want)
ich       dürfe                        könne                  möge wolle
du       dürfest                     könnest                mögest wollest
er        dürfe                        könne                   möge wolle
wir     dürfen                      können                 mögen wollen
ihr      dürfet                       könnet                  möget wollet
sie      dürfen                      können                  mögen wollen

Notice that the first-person plural (wir) and the third-person plural (sie) have a conjugation that is identical to the indicative present tense. This will be an important fact later on. Three verbs must always be examined specially, because they play such significant roles in the German language: haben, sein, and werden. Let’s look at their conjugations in subjunctive I.

                              haben (have)              sein (be)            werden (become)
ich                         habe                           sei                     werde
du                         habest                         seiest                werdest
er                          habe                            sei                     werde
wir                        haben                         seien                 werden
ihr                         habet                          seiet                  werdet
sie                         haben                         seien                  werden

German uses subjunctive I conjugations in indirect discourse. Let’s look at some examples that compare direct discourse with indirect discourse.

direct             „Er glaubt ihr nicht.“                        He doesn’t believe her.
indirect
         Sie sagte, dass er ihr nicht glaube.   She said that he doesn’t believe her.

direct          „Er glaubte ihr nicht.“                                    He didn’t believe her.
indirect
        Sie sagte, dass er ihr nicht geglaubt
habe.   She said that he didn’t believe her.

Notice in the preceding example that the simple past tense is expressed in a present perfect structure in indirect discourse. This is done to avoid confusion with the present tense in indirect discourse. Indirect questions follow the conjunction ob (whether) or other interrogatives used as a subordinating conjunction.

direct                           „Ist Klaudia zu Hause?“
indirect        
                 Er fragte, ob Klaudia zu Hause sei.
direct         
                   „Wie viel Geld braucht der Mann?“
indirect
                       Er fragte, wie viel Geld der Mann brauche.

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Subjunctive II

Subjunctive II conjugations are also called past subjunctive conjugations, because they are derived from the past tense of a verb. If a verb is regular, the subjunctive endings are -te, -test, -te, -ten, -tet, and -ten and resemble the past tense of the verb. For example:

               fragen (ask)            stellen (put)           verkaufen (sell)          zumachen (close)
ich          fragte                      stellte                     verkaufte                   machte zu
du          fragtest                    stelltest                  verkauftest                machtest zu
er           fragte                      stellte                      verkaufte                   machte zu
wir        fragten                    stellten                    verkauften                 machten zu
ihr         fragtet                     stelltet                     verkauftet                  machtet zu
sie         fragten                    stellten                     verkauften                machten zu

Modal auxiliaries use the same endings but add an umlaut to the verb stem’s vowel if the infinitive has an umlaut. Mögen, however, is irregular.

                 dürfen (may)            können (can)             mögen (like)         wollen (want)
ich            dürfte                       könnte                        möchte                 wollte
du            dürftest                     könntest                     möchtest              wolltest
er             dürfte                       könnte                         möchte                 wollte
wir          dürften                     könnten                       möchten               wollten
ihr           dürftet                      könntet                       möchtet                 wolltet
sie           dürften                     könnten                       möchten               wollten

Irregular verbs use the past tense but add the endings -e, -est, -e, -en, -et, and -en. If the verb stem has an umlaut vowel (a, o, u), an umlaut is added.

             fahren (drive)      gehen (go)      treffen (meet)       halten (hold)
ich       führe                    ginge              träfe                     hielte
du       führest                 gingest           träfest                   hieltest
er        führe                    ginge             träfe                       hielte
wir     führen                  gingen           träfen                    hielten
ihr      führet                   ginget            träfet                     hieltet
sie      führen                  gingen           träfen                     hielten

                       haben (have)             sein (be)                 werden (become)
ich                  hätte                         wäre                       würde
du                  hättest                      wärest                    würdest
er                   hätte                         wäre                       würde
wir                hätten                       wären                     würden
ihr                 hättet                       wäret                       würdet
sie                 hätten                      wären                       würden

Verbs that have a vowel change in the past tense and add the suffix -te have a special form in

                 senden (send)           brennen (burn)         nennen (name)         wissen (know)
ich            sendete                     brennte                    nennte                       wüsste
du            sendetest                  brenntest                  nenntest                    wüsstest
er             sendete                     brennte                     nennte                       wüsste
wir           sendeten                  brennten                   nennten                     wüssten
ihr            sendetet                   brenntet                    nenntet                      wüsstet
sie            sendeten                  brennten                    nennten                    wüssten

Subjunctive II conjugations are used in clauses that begin with als ob or als wenn (as if).

Sie tat so, als ob sie nicht hören könnte. She acted as if she couldn’t hear.
Das Kind lächelte, als wenn es sehr
glücklich wäre.   The child smiled as if he were very happy.

The conditional consists of the subjunctive II conjugation of werden plus an infinitive. All verbs follow the same pattern. Look at these examples in the present conditional.

                  haben (have)              kaufen (buy)                 finden (find)
ich             würde haben             würde kaufen              würde finden
du             würdest haben           würdest kaufen           würdest finden
er              würde haben              würde kaufen              würde finden
wir           würden haben            würden kaufen            würden finden
ihr            würdet haben             würdet kaufen             würdet finden
sie            würden haben             würden kaufen           würden finden

Compare the previous examples with the following in the past conditional, which consist of the subjunctive II conjugation of werden plus a past participle followed by either haben or sein.

              haben (have)                     kaufen (buy)                       gehen (go)
ich        würde gehabt haben         würde gekauft haben        würde gegangen sein
du        würdest gehabt haben       würdest gekauft haben     würdest gegangen sein
er         würde gehabt haben         würde gekauft haben         würde gegangen sein
wir      würden gehabt haben       würden gekauft haben        würden gegangen sein
ihr       würdet gehabt haben        würdet gekauft haben         würdet gegangen sein
sie       würden gehabt haben       würden gekauft haben         würden gegangen sein

Compare the following pair of example sentences in the present conditional and the past conditional.

present conditional Wenn er hier wäre, würde er mir helfen. If he were here, he would help me.
past conditional
Wenn es nicht so weit gewesen wäre,
würde sie dorthin gefahren sein. If it hadn’t been so far, she would have driven there.

Use subjunctive II to express unreal conditions. The conjunction wenn (if) is used to combine two subjunctive II clauses. The conditional würde plus an infinitive are commonly used in the main clause, especially when they are the only verbs in the clause.

Wenn es nicht so weit wäre, führe ich dorthin.      If it weren’t so far, I’d drive there.
or
Wenn es nicht so weit wäre, würde ich dorthin fahren.

But when the tense is more complex, würde can be omitted.

Wenn sie genug Geld gehabt hätte, hätte sie ein neues Kleid gekauft.    If she had had enough money, she  would have bought a new dress.

and

Wenn sie genug Geld verdienen könnte, könnte sie ein neues Kleid kaufen.   If she earned enough money, she would be able to buy a new dress.

If it introduces the sentence, the conjunction wenn can be omitted without changing the meaning of the sentence. In such a case, dann or so often introduce the main clause.

Hätte sie genug Geld, dann würde sie ein neues Kleid kaufen.  If she had enough money, she would buy a new dress.

When subjunctive I and the indicative are identical

When the subjunctive I conjugation in indirect discourse is the same as the present-tense indicative conjugation, subjunctive II is substituted. For example:

Er sagte, dass seine Eltern in diesem Haus wohnen.  changes to:   Er sagte, dass seine Eltern in diesem Haus wohnten.   He said that his parents live in this  house.

Sie sagte, dass die Jungen die Vase gebrochen haben. changes to: Sie sagte, dass die Jungen die Vase gebrochen hätten. She said that the boys broke the vase.

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